每架F-35需半吨稀土,中国限制出口生产线就停摆?稀土的谣言与真相

作为当今工业领域最重要的“维生素”,稀土的重要性早已随着这几年中美稀土风波而被世人熟知。但不知为何,随着相关风波的愈演愈烈,这种重要性也渐渐扭曲,以至于到了“中国一旦管制稀土出口,美国军工立刻全部趴窝”的地步:

当地时间2月16日,英国《金融时报》刊文宣称,就在今年1月,中国工信部就稀土管理条例向社会征询意见,而一位“顾问”向《金融时报》透露:“中方想知道,若落实相关稀土出口禁令,美国生产F-35会不会遇到困难。”

每架F-35需半吨稀土,中国限制出口生产线就停摆?稀土的谣言与真相

F-35早期生产线

无独有偶,就在去年12月31日,美国媒体突然爆出F-35无法按照原定计划在2021年3月进入“全速量产”阶段,相关工作“无限延期”的消息。于是乎一时之间,关于“美国F-35被中国限制稀土出口卡脖子”的消息在中国网络上不胫而走。

那么事实真相到底如何?网上关于中美之间稀土争端的各种消息已经太多,所以现在让我们直接进入正题:美国真的缺稀土吗?

当今世界稀土探明储量最大的国家是中国,以4400万吨的储量占全球总储量37.8%,而美国则为1400万吨。而以2019年全球稀土产量21万吨为基准计算,哪怕全世界都只用美国的稀土矿藏,那么也能保证供应全球66年。

除了美国自己,加拿大和澳大利亚这两个的盟友的探明储量加起来也有1600万吨。而在稀土问题被炒作起来后,就连加拿大人也嗅到了其中的商机:特鲁多在2019年9月的一场会晤中直接向时任特朗普毛遂自荐,称加拿大非常愿意向美国提供“可靠的”稀土供应。

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“每架F-35需要半吨稀土”只是个噱头

接下来的问题是,F-35战机缺稀土吗?

随后必须说明的一点是,稀土之所以叫做“稀土”,就是因为这些稀有元素在工业运用中需要使用的剂量其实非常微小:根据美国国会研究处(CRS)的报告,每架F-35需要消耗417克的稀土。而在2020年,洛马公司一共交付了121架F-35,稀土总消耗50457克,也就是50公斤多点。

按照计划,洛马2021年的F-35产量为160架,这样预计消耗的稀土总量就是66720克,也就是66公斤多。而在2019年,中国稀土总开采量为13.2万吨,其中有1.5万吨是出口给美国,但同年美国自己则生产了2.6万吨稀土

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F-35生产线

那么,如果中国限制稀土出口,对F-35的产能能起到什么影响?

事实上,至于F-35之所以突然爆出所谓“无限期停产”的问题,其实完全是国人对美国武器的交付程序毫不了解导致的乌龙。

在美国军工概念中,一款重要武器的生产一般被分为“低速初始生产”和“全速生产”两大阶段。但若要进行真正意义上的“量产”的“全速生产”,F-35就必须先通过美国国防部的“联合仿真模拟战斗测试”这一关,即在可扩展、高保真和非专有的建模和仿真环境测试中验证、完善F-35战机的性能,并以此为依据完成评估和全速生产的审查。

需要特别说明的是,这种联合仿真模拟测试不仅能模拟天气环境和一般性的敌方威胁,还能针对现实中某一特定假想敌的空中作战能力与威胁环境进行高仿真模拟,以此验证F-35能否战胜这一特定假想敌。可以想见,能否通过这一测试对F-35的命运有多么重要。

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联合仿真测试基地假想图

根据美军原本的预计,这一测试早在2017年就应该已经开始,但由于这种测试本身也属于非常前沿的技术,就算是美国也是第一次投入实用,因此这一测试本身从一开始就面临诸多技术困难。

再加上F-35本身也在实际使用中暴露出诸多大小毛病,之后又是2020年的新冠疫情,这场2017年的测试就这么硬是被拖到2020年12月底才得到最终确认:国防部F-35计划办公室预计将于2021年2月28日敲定模拟战斗测试与全速生产的新日期。

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美国稀土企业

所以还会有人相信,只要中国下令限产稀土,F-35生产线立马就无以为继吗?

其实,无论从哪个方面来说,即便中国立即限制稀土出口,美国军工都不会存在“无稀土可用”的问题。唯一会受到影响的,无非就是全球稀土价格将再创新高,而美国政府又趁机无病呻吟而已。

如今美国在稀土方面面临的最大难题,是在其最大的稀土企业Molycorp申请破产后,美国失去了稀土冶炼分离的能力。而面对拥有全球86%稀土冶炼分离产能的中国,美国确实存在在冶炼分离这一环节被中国“卡脖子”的风险。

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美国芒汀山稀土矿

问题是稀土的冶炼分离并非什么高技术玩意儿,美国当初会坐视Molycorp破产,也是因为稀土冶炼和稀土开采一样,属于利润稀薄的“低端产业”而已。

如今美国的“中国威胁论”四起,稀土问题被与“中国威胁”捆绑,被上升到战略层面。美国政府也早已注意到这个问题——在2019年,美国军方就已经在研究在国内修建一条军工专供的稀土供应链,而美国相关业内人士的回复是修建这种供应链在技术上毫无问题,唯一的问题只是相关成本有点“小贵”:一个全面的加工厂需要超1亿美元,而一个小规模的试点加工厂也要近2000万美元。

也就是说,美国军工能不能避免因稀土问题被“卡脖子”,完全就看美国政府舍不舍得多花1亿美元的分离成本,而这1亿美元折算起来,也无非就是一架F-35B的采购成本而已。

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F-35“大象漫步”

《金融时报》从哪里得到的这种“内部消息”,我们不得而知,但作为一个普通中国人,非要把面对美国时的自信建立在这种不知所谓的谣言之上,觉得只要我们限制某些矿产资源的出口,美国的军事威胁就会立刻烟消云散,那才是真正的“不自信”